Whisky, Whiskey, Bourbon… Quelles sont les différences et les particularités de ces boissons qui semblent si proches sur le papier ? Voici un article pour vous tout savoir avant de vous lancer dans l’achat de bouteilles de ce breuvage très prisé.

Aujourd’hui, je vais vous expliquer ce que sont ces trois produits et en quoi ils sont différents. Pour le grand public, ces trois termes représentent le même produit. En réalité, pas tout à fait. Ils sont pratiquement identiques en termes de production, mais avec de subtiles différences qui font que nous ne parlons pas du même alcool.

Pourtant, ils partagent trois phases clés similaires : la fermentation du malt, la distillation et le vieillissement. Il s’agit d’un distillat, provenant du malt (céréales grillées), qui est fermenté puis passé dans des alambics pour être ensuite vieilli en fûts.

Cependant, le whiskey (attention au « e », nécessaire pour identifier les Irlandais), le whisky (aussi appelé scotch ou scotch) et le bourbon, malgré leur grande parenté, ne sont pas exactement les mêmes.

Si vous souhaitez investir dans le whisky, il est important de connaître son Histoire et les subtilités de toutes les sortes de whisky qui peuvent exister dans le monde !

Une origine controversée

Appelé l’eau de vie en gaélique, la langue celtique partagée par l’Irlande et l’Écosse, avec le mot « isce beatha » (gaélique irlandais) et « uiUsge beatha » (gaélique écossais), d’où le mot whisky est dérivé, une anglification de ces deux mots.

L’histoire remonte aux Ve et VIe siècles, bien qu’il n’existe aucune preuve écrite de son existence avant le XVe siècle, tant du côté irlandais, d’où il est originaire, que du côté écossais, où il est arrivé peu après.

L’apparition du whisky en Irlande est le fait de moines d’Europe continentale, qui distillent déjà d’autres types d’alcool. La raison pour laquelle l’Irlande est plus vraisemblablement à l’origine du whisky est qu’elle a été évangélisée avant l’Ecosse. Et oui ! Cet alcool a vu le jour grâce à des religieux, ça ne s’invente pas.

Cela n’empêche pas que le whisky écossais soit le plus célèbre au monde. Même à l’intérieur du pays, il y a des nuances selon les régions, comme le Speyside, les Highlands, les Lowlands, Islay ou encore les Campbeltown. Il existe plus de 120 distilleries en Ecosse contre environ 90 en Irlande.

Quid du Bourbon ?

Nous n’avons aucune trace de whisky en provenance des États-Unis jusqu’au 18e siècle, lorsque les expatriés écossais et irlandais transportaient leurs alambics préférés à bord de leurs bateaux.

Ensuite, la fabrication du whisky s’est répandu dans tous les États-Unis. On doit la renommée internationale du whisky américain à l’État du Kentucky, et plus précisément au comté de Bourbon ! Voilà la raison du nom donné au whisky américain.

C’est un peu comme si on appelait le vin français Bordeaux en quelque sorte. Mais contrairement au vin français, le Bourbon peut être fabriqué partout dans le pays, et il n’est pas nécessaire de le fabriquer dans ce comté ou dans le Kentucky lui-même, bien que cela doive être indiqué sur l’étiquette.

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Première différence : la céréale utilisée

Le malt est la céréale à la base de la fabrication de ce distillat. La première grande différence réside dans les types de céréales utilisées pour chacun des whisky. En Irlande et en Écosse, l’orge est la principale céréale, tandis qu’aux États-Unis, pour faire du bourbon, on utilise principalement du maïs (au moins 51 % des grains doivent être du maïs, jusqu’à un total de 80 %) et, dans une moindre mesure, du seigle.

Le processus est simple. Il suffit de faire tremper le grain brut jusqu’à ce qu’il germe légèrement. Une fois cette étape franchie, le processus est arrêté par le séchage, puis le malt est grillé. Il existe des distilleries qui achètent le malt déjà torréfié et d’autres qui le torréfient elles-mêmes (comme Balvenie, Bowmore ou Laphroaig). Il existe également une différence entre l’Écosse et l’Irlande.

Les premiers torréfient le malt avec de la tourbe, un charbon de bois très courant dans les terres écossaises, qui est responsable de donner une touche fumée au whisky – plus ou moins, selon la quantité ou la façon de travailler de la distillerie – alors qu’en Irlande, ils sèchent dans des fours fermés avec moins de tourbe et tout leur grain ne sera pas malté.

De plus, il est important de souligner une autre catégorie de céréales, les « whiskeys de céréales » (ou whisky de céréales), qui sont ceux dans lesquels toutes les céréales utilisées ne sont pas du malt torréfié. Par définition, le Bourbon sera un whisky de grain, alors qu’en Écosse, il sera uniquement composé de ceux qui incorporent d’autres malts ou du malt d’orge non torréfié dans le mélange.

Deuxième différence : la distillation

Une fois que vous avez du malt torréfié et il est maintenant temps de le moudre, d’y ajouter de l’eau chaude et de la levure. En gros, c’est la même base pour faire de la bière mais c’est à ce stade du processus de fabrication que leurs chemins se séparent. La bière est un ferment et le whisky un distillat. Cette masse bouillie de malt torréfié est appelée wash et constitue le germe primaire du whisky.

Malgré cela, parmi nos trois protagonistes, nous trouvons à nouveaux des différences de traitement. Le whisky américain n’est distillé qu’une fois, le scotch deux fois et le whisky irlandais trois fois. Il faut également ajouter la particularité de chaque distillerie qui garde secret son processus.

Les différences sont notables en ce qui concerne le matériel utilisé. En Europe, les alambics utilisés sont les « pot stills », des tubes qui ressemblent plus ou moins à des grandes théières. En Amérique, à quelques exceptions près, on utilise la méthode de la colonne continue, qui est haute et allongée. Pour la frabrication d’un whisky écossais, il est interdit d’utiliser la colonne continue. Les whiskies irlandais autorisent la colonne continue, mais uniquement pour les whiskies de grain.

Troisième différence : la conservation

La conservation et le vieillissement d’un whisky est une étape fondamentale ! On trouve également des grandes différences à ce niveau entre nos trois whiskies.

Pour faire du bourbon, par exemple, il faut toujours des fûts neufs en chêne américain, fraîchement brûlés. L’utilisation de fûts neufs donne au bourbon un goût légèrement plus indomptable, tout en augmentant sa touche sucrée avec des arômes de noix de coco ou de vanille, tandis que dans le cas des whiskeys et des whiskies, on trouve des fûts usagés qui ont contenu par le passé des anciens bourbon, du rhum, du cognac, du brandy et même du sherry.

Pour qu’un whisky écossais puisse être commercialisé, il doit passer au moins trois ans à dormir dans son tonneau, soit exactement la même période minimale que pour les Irlandais. Dans le cas des whiskies américains, on trouve des périodes d’au moins deux ans. Au delà de ce principe de base, la durée du vieillissement fait justement parti de la particularité et de la signature de chaque whisky.

« En raison d’une loi européenne visant à protéger le consommateur, lorsque nous voyons un whisky qui dit avoir 8 ans d’âge, par exemple, cela signifie que c’est le temps minimum qu’un whisky a passé, qui peut être single malt, cuvée ou mélangé, dans un fût. Cela n’empêche pas qu’un single malt soit mélangé à partir de différents fûts qui peuvent être beaucoup plus anciens, mais l’étiquetage européen exige qu’il soit daté avec le plus jeune d’entre eux. » toujours selon les experts de chez GLB Groupe.

Conclusion

Investir dans le whisky est à la porté de tout le monde. Cependant, il conseillé d’être passionné pour mieux comprendre les subtilités de cet univers et les raisons des prix si différents d’un whisky à l’autre.

L’autre grande différence réside non pas dans le contenu mais dans le contenant. Je ne l’ai pas évoqué ici car ce n’est pas une spécificité liée à ces dénominations mais plus lié à chaque maison et à leur stratégie de storytelling en quelque sorte.

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